EQUIPOS Y SISTEMAS DE MANEJO DE MATERIALES A GRANEL

Almidón

Descripción general:

El almidón es el carbohidrato más común en la dieta humana y se encuentra en muchos alimentos básicos. Las principales fuentes de almidón en todo el mundo son los cereales (arroz, trigo y maíz) y los tubérculos (papas y yuca). Como aditivo en el procesamiento de alimentos, los almidones se utilizan regularmente como espesantes y estabilizadores en alimentos tales como budines, flanes, sopas, salsas, rellenos de pasteles y aderezos de ensaladas, así como para hacer pastas.

La fabricación de papel es la aplicación más importante del almidón no relacionada con los alimentos en todo el mundo, se consumen millones de toneladas métricas cada año. Otra gran aplicación del almidón es en la industria de la construcción, donde se emplea en el proceso de fabricación de paneles de yeso con cartón. El almidón se usa en la fabricación de diversos adhesivos o pegamentos para la unión de libros, adhesivos de papel tapiz, en la producción de sacos de papel, enrollado de tubos, papel engomado, adhesivos de sobres, pegamentos escolares y etiquetado de botellas.

El almidón de ropa o lavandería es un líquido que se prepara con la mezcla de almidón vegetal en agua y se usa en el lavado de prendas de vestir. El producto se vende en latas de aerosol para uso doméstico.

 
Características y Dificultades:

Por lo general, los almidones son sustancias secas, finas y polvosas. Los almidones poseen diferentes características de flujo, dependiendo de la fuente de la planta de la cual se deriva, así como otras variables. El contenido de humedad afecta de manera importante la fluidez de este material. Los almidones secos tienden a fluir fuera de las tuberías o de los transportadores de tornillo cuando se detiene el transportador. Sin embargo, los almidones con mayor contenido de humedad pueden amasarse y ser difíciles de mover.

El almidón almacenado durante largos períodos sin movimiento o agitación no se moverá con facilidad. Por el contrario, las transferencias repetidas de almidón de un contenedor a otro también afectan

la fluidez puesto que los finos tienden a separarse del fondo en cada transferencia, cambiando la distribución de partículas. El almidón también se asienta con rapidez y se deteriora con facilidad.1

Un transporte inadecuado de almidón en los procesos de fabricación y empaquetamiento no sólo repercutirá en la eficiencia de la producción debido a interrupciones, limpiezas, mantenimiento innecesario y pérdida de producto, sino que también resultará peligroso.

El polvo de almidón puede producir una mezcla muy explosiva al contacto con el aire. Todos los motores en áreas confinadas deben contar con clasificaciones a prueba de explosiones. Todo el equipo de transporte y los silos de almacenamiento deben estar conectados a tierra a fin de evitar electricidad estática. Es recomendable una válvula de alivio estático en el silo de almacenamiento en caso de que una "taponación" de almidón se colapse y ocasione que se forme una "caverna" en el silo.2

Con el fin de lograr una operación sistemáticamente satisfactoria en la promoción de flujo del almidón, los operadores deben considerar los recipientes usados para transportarlo a los sitios de procesamiento. El almidón se incrusta y apiña con facilidad, además tiende a fluidizar, es decir, las partículas finas del almidón toman las características de un líquido.

El contenido de humedad es la propiedad más importante que afecta la fluidez del almidón. El almidón enviado por ferrocarril o almacenado durante largos períodos en silos representa un potencial más grande de exposición a la humedad. En consecuencia, el almidón se transporta neumáticamente en un sistema de procesamiento, debe ajustarse el tamaño del soplador usado para mover la línea de aire a fin de satisfacer las demandas del sistema. Si la humedad del ambiente o del recipiente de almacenamiento representa un problema, un secador de aire interno lo suficientemente poderoso para extraer la humedad es una ayuda eficiente para mantener el flujo del almidón.

Si el almidón llega a la planta procesadora en supersacos, los marcos usados para descargar los sacos

Almidón
 
requieren generalmente accesorios adicionales para vaciar por completo los sacos y evitar que cualquier partícula fina del almidón se escape a la atmósfera circundante. Si el almidón se empaca en sacos más pequeños (>50 lb./22.76 kg.), quizá sea suficiente una estación de vaciado de sacos con cubierta de polvo, dispositivos de filtración y limpiador de pulsaciones neumáticas para soportar la descarga manual del material.

El almidón tenderá a formar "cavernas" o taponaciones en las tolvas, bloqueando por completo el flujo del material, ocasionando una interrupción mientras se retira y elevando el riesgo de que el almidón se empolve o derrame. Los alimentadores de tolvas deben estar diseñados con la geometría adecuada, con una superficie lo más lisa posible y quizá sea necesario incorporar dispositivos como fluidizadores de aire o vibradores para desalojar el almidón de las paredes de la tolva o agitadores mecánicos para promover el flujo. Una criba en la tolva arriba del recipiente receptor ayudará a proteger a los operadores en caso de que el almidón se vuelque manualmente en una tolva equipada con dispositivos agitadores.

Si se utiliza un transportador de tornillo flexible para transportar el almidón, es importante utilizar un tornillo que se acople a las características del almidón y otros requisitos de aplicaciones. Por lo general, es necesario un tornillo con superficie más ancha y más plana que el tornillo de tamaño estándar para mover el almidón hacia arriba de una pendiente.

 
Aplicaciones de Flexicon:

La asesoría por parte de un especialista de Flexicon le ayudará a decidir si una

solución de tornillo flexible o neumática se adapta mejor a su aplicación de almidón. El personal experto de diseño e ingeniería de Flexicon ponderará cada parámetro y le recomendará la mejor solución. A solicitud, el laboratorio de pruebas de Flexicon simulará las funciones de manejo de almidón antes de que el sistema se instale en su planta.

Un sistema de manejo a granel de Flexicon diseñado y fabricado para una empresa de empacado del Reino Unido protegió a sus trabajadores, evitó la contaminación de la planta y redujo el desperdicio de material.

Los sistemas de supresión y recolección de polvo de Flexicon aseguran la contención adecuada de almidón durante todo el proceso de transporte. La tolva de alto flujo de Flexicon, construida específicamente para los transportadores de tornillo flexible, incrementan el flujo de materiales a granel de flujo libre y de flujo difícil al mismo tiempo que eliminan o disminuyen la cantidad de material residual en la tolva, así como la necesidad de dispositivos de promoción de flujo que se adapta perfectamente al manejo de almidón.

La línea de productos de Flexicon de transportadores avanzados de promoción de flujo, tolvas de alto flujo, plataformas de desaeración / densificación y una variedad de otros componentes y accesorios son productos probados que promueven el flujo mientras reducen la degradación, la formación de polvo y la separación de mezclas comprometidas de diversas partículas.

 
1 Hippleheuser: Comparisons of Starch Handling Characteristics and Starch Handling Equipment for Papermakers, ©1990, AE Staley Manufacturing Company
2 Ibid
Fuentes: Donde se indica. Toda la demás información es cortesía de Flexicon Corp.